鬃狮蜥还能变性?

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鬃狮蜥是目前比较常见的一种宠物蜥蜴,该蜥蜴的体型粗大,因为这种蜥蜴在面临威胁的时候会张开嘴并将带刺的咽喉膨大以此来吓退敌人,鬃狮蜥这个名字也因此而得名。奇特的是这种蜥蜴的胚胎在高温环境下回改变性别,从雄性变为雌性。

鬃狮蜥是一种生活在澳大利亚沙漠中的蜥蜴,在通常情况下它们的雌性或雄性由他们遗传的性染色体决定。不过科学家发现,高温可以阻碍雄性染色体上发挥作用,从而使雄性胚胎转变成雌性。这种变性蜥蜴看起来像是雌性的,也具有雌性器官,但从基因上来说它仍然是雄性。

科学家们一直猜测动物的性别可以由基因来决定也可以由一些外部因素来决定,比如说在胚胎发育期间温度的影响。动物精子和卵子各自携带一组染色体,其中包括了决定性别的染色体。对于绝大多数哺乳动物来说,包括人在内,雌性都具有两个X染色体,雄性则带有一个X染色体和一个Y染色体。而对于蜥蜴来,性染色体包括Z染色体和W染色体,雌性蜥蜴具有两个不同的性染色体Z和W,而雄性则具有两个相同的染色体Z。因此,与人类相反,在蜥蜴当中,雌性决定了后代的性别。假如一个带有W性染色体的卵子受精,那么产生的受精卵就带有ZW染色体(雌性),如果一个带有Z染色体的卵子受精,产生的受精卵就具有两个Z染色体(雄性)。因此,雌性产生什么样的卵子就决定了后代的性别。

科学家对鬃狮蜥的卵在不同的温度(20到37摄氏度之间)下进行人工孵化。在最低温度下没有一个胚胎存活下来。在22度到32度的理想孵化温度下,孵化出来的雌性胚胎和雄性胚胎的比例相等。但当孵化温度升高到34到37摄氏度时,孵化出来的雌性胚胎数量远超过了雄性,其中雄性的比例只占到了十六分之一。

科学家对孵化出来的小蜥蜴的物理特征进行了检查,包括它们的性器官和DNA。几乎所有在正常温度下孵化出来的蜥蜴的基因特征和它们的物理特征一致。但那些在较高温度下孵化出来的蜥蜴,其中有一半的基因特征与物理特征不符,一些从基因上看上去是雄性的蜥蜴从物理特征上看却是雌性的。

高温在蜥蜴胚胎发育期间阻止了雄性睾丸的发育,取而代之的是雌性卵巢的发育。科学家认为染色体上的蛋白质在正常温度下会发挥其原有的作用,但是在高温下,它们就会失效,致使它不能激发雄性特征的发育。

而这一发现也让科学家开始担心,假如如果全球气候变暖的趋势继续下去,那么像鬃狮蜥这样的物种,其雌雄比例会严重失调。一旦如此,那么灭绝也只是时间上的问题而已。

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